The ex Eni Village of Borca di Cadore. One of the most visionary architectural projects of the 20th century

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Text and Photos: Fabio Gubellini

In the mid-1950s, Enrico Mattei, president of Eni, decided to build a tourist village in the Dolomites, reserved for the Group’s employees and their families.
It was 1954 when the architect Edoardo Gellner, to whom Mattei entrusted the project, identified, on the southern side of Mount Antelao, the right site for the construction of the holiday village. The design of the village is an operation that, in the eyes of the far-sighted entrepreneur, has above all a social value.
In addition, the village should be a meeting point between the Society and the rest of the world: a place of representation that expresses the ideas of progress and modernity, typical of Eni, at that time.

La Colonia – Photo: Fabio Gubellini

To understand the size and importance of the village is enough to talk about the numbers that distinguish it: in an area of about 150 hectares are perfectly integrated into the natural environment 263 detached houses, a church,a hotelwith over 140 beds, a residencea colony for 600 children, a campsite for 200 children and meeting places, such as a food shop and bar. More than 20 km of paved roads, a 15 km water supply (because the water was not available on site) and pieces of grass are brought back from various parts of the Cadore to create a forest, where until recently, there was simply an expanse of stones.

La Colonia – Photo: Fabio Gubellini

Thus was born the social village Eni di Corte di Cadore, which owes its name to the village of Cortemaggiore, in the province of Piacenza, where Eni had just started the first oil extraction on Italian soil. Construction work on the site continued until 1963, then, following Mattei’s death, the village project was reduced in size and only the structures that had already begun were completed. Between 1974 and 1990 the project of the social centre, conceived as the fulcrum of the whole intervention, was subjected to continuous modifications by Gellner, but none of the 6 solutions was implemented. The subsequent privatisation of Eni resulted in the sale of the entire property stock. The village continued to serve as a tourist destination until 1992, the year of its disposal.

The colony was built between 1955 and 1962 to accommodate 600 children, aged 6 to 12 years, in 28-day shifts. Because of the conformation of the ground, it is not made up of a single body, but of 16 buildings, joined together by a system of connections to covered ramps, which gravitate around the large central pavilion. This architectural element, in addition to giving movement to the entire complex, serves to replace the stairs and offers greater comfort, in an environment intended for the life of children. The ramps are characterized by the use of bright colors, red and yellow among all, and the presence of small square windows, of different sizes, which create fun and fascinating play of light and shadow.

The most important architectural element of the colony is certainly the auditorim central, in fact it is around this building that all the remaining “satellite pavilions” are arranged. This was also the only covered place able to accommodate simultaneously all guests and staff of the structure.

Auditorium – Photo: Fabio Gubellini

The Church occupies a prominent position in the village project (photo below). It is located on a hill at the top of a path with ramps covered with wooden and granite steps. The Church of Nostra Signora del Cadore stands out for its verticality, accentuated by the shape of an equilateral triangle and by a bell tower which, with its high steel spire, gives lightness and balance to the entire composition, becoming an evident sign in the landscape.
For this project, in September 1956, he asked for the collaboration of the architect Carlo Scarpa.
The Venetian master collaborated on the artistic side, merging with Gellner’s design: the result was a total architectural work that involved architecture, landscape and furnishings. The most important place of the religious complex is represented by the churchyard, from where, before the forest merged with the buildings, it was possible to see the entire village. The churchyard is paved with wooden blocks drowned in concrete: the continuous assonance and contrast between natural and artificial materials are the predominant feature of the project.

La Chiesa – Photo: Fabio Gubellini
Le Camerate – Photo: Fabio Gubellini
La Colonia – Photo: Fabio Gubellini
Esterno Auditorium – Photo: Fabio Gubellini
La Colonia – Photo: Fabio Gubellini
Dettagli Colonia – Photo: Fabio Gubellini

Apparently all seem to be the same, the more than 260 villas built in the Village (photo below), but each differs from the others in some detail and the way in which it is inserted into the environment that surrounds it. They were designed for the stay of employees with families and children, their allocation was made by drawing lots, and the shifts of stay had a duration of 20 days. In this way, it was not unlikely that a simple usher could spend his holiday next to a manager, or a worker near a manager. During the winter period, only the houses with the heating system, about 160, were used. The Villas were equipped with all the necessary goods for the stay: the dishes were Richard Ginori, the cutlery of Krups and the linen of Lane Rossi. The guests were responsible only for the out-of-pocket expenses and consumption. Mattei himself wanted this aspect in order to make his staff aware of energy saving, a concept that was already very fashionable at the time, particularly during the years of austerity.

The cottages are scattered in the woods, none prevails over the others, they must guarantee at the same time the privacy of family life and the possibility of living moments of aggregation. In order not to spoil the landscape and to have an optimal view of Mount Pelmo, Gellner obtains from Mattei the permission to bury all the electrical systems. The materials used and the construction systems are the same as those used for the rest of the village; in this case, as for the colony, Gellner studies the interior furnishings recreating warm and familiar environments.

Le villette – Photo Fabio Gubellini

All’interno del villaggio Eni, l’albergo (foto sotto), era stato inizialmente voluto per accogliere i collaboratori soli e per le coppie senza prole. La struttura del complesso alberghiero, attiva sia d’estate che d’inverno, perché provvista di impianti di riscaldamento, è un edificio a 6 livelli con 78 camere. Gli ospiti si alternavano in turni di soggiorno della durata di 14 giorni. La facciata principale dell’edificio è caratterizzata dalla presenza di plinti in cemento, e colonnine in legno. Ogni dettaglio è studiato con cura: le camere sono essenziali ed eleganti, ciascuna ha una panca di appoggio in teak che diventa gradino di accesso al terrazzo esterno che si trova su un piano differente rispetto alla camera. In questo modo ogni stanza riceve un’illuminazione migliore. Nella hall di ingresso trova spazio il genio ingegneristico di Gellner con l’uso della grande trave lignea.

Albergo Villaggio Eni – Photo: Fabio Gubellini
Albergo Villaggio Eni – Photo: Fabio Gubellini
Albergo Villaggio Eni – Photo: Fabio Gubellini
Albergo Villaggio Eni – Photo: Fabio Gubellini

Il residence (foto sotto) era invece destinato ad accogliere il personale di servizio. Per entrambe le strutture, i materiali utilizzati sono: il cemento, il legno, la pietra e il rame per la copertura.

Residence Villaggio Eni – Photo: Fabio Gubellini

The campsite (photo below) is located in the highest part of the village, between 1200 and 1250 meters above sea level. It was created to allow the children of the employees, now adolescents, to stay in the mountains. In fact, children aged between 12 and 16 used to stay here and, for this reason, the part of the campsite is also known as the Children’s Village. It consists of 44 huts made of masonry and wood, each of which has 6 beds.
The campsite could accommodate up to 240 children at a time. The young campers were given uniforms and kits in use, moreover, they were given an alpine bag in memory of their stay in the mountains.

Il Campeggio  – Photo: Fabio Gubellini
La Colonia – Photo: Fabio Gubellini
La Colonia – Photo: Fabio Gubellini

The structures of the Cologne are now home to an artistic residence, active in the summer, realized with the collaboration of the staff of Contemporary Dolomites.
Progetto Borca is a residency program designed by the curators of Dolomiti Contemporanee, a reality that has been working for years to enhance the territories of the Dolomites through art projects of various kinds. The artists who take part in these residences, realize their works with materials that are recovered in the same places of the stay. Therefore, through art and function, a recovery of the structure takes place.
Moreover, the organizing committee of the next World Ski Championships in Cortina d’Ampezzo in 2021, and the committee that has nominated Cortina d’Ampezzo, together with Milan and Turin, to host the Winter Olympics in 2026, look with interest at the Colony made by Gellner, as a possible home of the Village of Athletes that, in these events, will take part.
Architecture, landscape, photography. Studies on the archives of Edoardo Gellner:
Eni Village. A pleasant stay in the future:

Annalisa Guerisoli

Annalisa Guerisoli

Instagram addicted, appassionata di luoghi abbandonati, mi cibo di viaggi e di nutella. Astenersi fan dell'uncinetto e del cucito.

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13 thoughts

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    lilli Author

    qualche anno fa sono tornata per rivedere questa colonia bellissima, ma mi si e’ stretto il cuore nel vedere tutto abbandonato (ma non cadente). non dimenticherò′ mai i bei giorni che vi ho trascorso!

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      Luca Bettaccini Author

      Quanto tempo fa’ ci sei stata ? È sempre in stato di abbandono ? Che tristezza….

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    Gianni Landonio Author

    Ho vissuto ogni anno, dagli anni sessanta, prima la colonia e poi il campeggio (fino ai 16 anni) e rivedere le foto di quelle magnifiche architetture significa la consapevolezza di aver vissuto ricordi indelebili.

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    Raffaele Author

    Anni fa Ho avuto il piacere di essere ospite della colonia e del campeggio poi di borca di cadore, ero un bambino prima , un ragazzo poi , mi spiace che il sogno di Mattei di integrare i figli degli operai per offrire loro un futuro è un qualcosa di bello sia oggi purtroppo morto.

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    Fabio Bonifaci Author

    Io c’ero in quella Colonia e ci sono tornato per ben 8 anni poi il nono in campeggio. La prima volta avevo 5 anni nel 1972 => 1979 in Colonia e poi nel 1980 in campeggio poco più sopra.
    Ho avuto questa possibilità perché mio padre era un impiegato del gruppo ENI per conto dell’AGIP servizio Aviazione nell’Aeroporto di Catania; è stata una stupenda esperienza ben organizzata e ben strutturata, che ancora oggi che ho 52 anni, me la ricordo ancora.
    Sono dispiaciuto che è stata dismessa, perché era una bella cosa.
    Pertanto esprimo un giudizio positivo per l’iniziativa di recupero del Villaggio perché presenta buone possibilità di creare un ambiente confortevole e rilassante in mezzo ad un contorno paesaggistico notevole fra il monte Antelao con la sua grotta del diavolo ed il Pelmo dove scorre, i mezzo ai due, il fiume ed il borgo di Borca di Cadore alla vista della cascata del Cucchiaio a ridosso del Pelmo.

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    Giovanni Author

    Indimenticabili le vacanze estive prima in colonia e poi al campeggio.bellissimo

  6. Avatar
    Catia Author

    Ho avuto la fortuna di poter vivere la colonia negli anni 75 / 76 , ricordo la divisa che indossavano , la mensa, le camere e la maestosità del monte Pelmo e l’odore della montagna d’estate che è favoloso.

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    Andrea Author

    …bhe, nel 1972 avevo 12 anni,.. per colpa di una disavventura incredibili, fui mandato nella “colonia” degli adolescenti!…hip hip hurts!! Mi sono divertito un mondo!!!

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    Rita Author

    Ciao Katia, anch’io sono stata in colonia nel 75 😀

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    DomenicaZizzamia Author

    Sono stata educatrice della colonia per tre anni. La mia una bellissima esperienza, vissuta con intensità, a malincuore ho rinunciato a un lavoro presso l’ENI a Roma, per laurearmi in Matematica. Da anni in qualità di insegnante, vivo al Sud ma con il ricordo vivo della Montagna. Mi farebbe piacere ritornare per un soggiorno e rivivere i vari momenti. Ho delle foto di gruppo durante il soggiorno dei bimbi algerini. Farebbero parte di reperti storici. Ogni novità farebbe onore al Fondatore Enrico Mattei.

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    Luca Bettaccini Author

    Anche io ho frequentato la colonia a Borca di Cadore dai 6 anni ai 13 anni, ho dei bellissimi ricordi molto vivi nella mia memoria, quando ho rivisto le foto mi sono emozionato. Mi ricordo il grande Orso che era nella gabbia, grande attrazione per noi bambini, era un’orso buono, poi quando tornai che avevo 11 anni trovai la gabbia vuota, l’orso era morto, provai tanta tristezza ! Eravamo divisi per fasce di età, quando ci andai a 13 anni sapevo che sarebbe stato l’ultimo anno, eravamo divisi maschi e femmine, mi ricordo che quando finiva la colonia si andava nell’auditorio e cantavamo a gruppi le canzoni di addio…ero molto triste, si stava tutti mani nella mano e le lacrime scendevano dai nostri occhi, impossibile trattenerli. Purtroppo da adulto non ci sono più tornato ma vorrei tornarci adesso che ho 55 anni, sarebbe molto emozionante ! Mi dispiace che sia in stato di abbandono…Enrico Mattei aveva realizzato un grande sogno per tutte le famiglie dei dipendenti del gruppo ENI !! Un abbraccio stretto a tutti coloro che hanno frequentato la colonia, la porteremo sempre dentro il nostro cuore ❤️ !!

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      gianni landonio Author

      Bellissimo il ricordo del grande orso in gabbia (come me lo ricordo…), e che dire della colonia e del campeggio, e la gita avventurosa durata una notte dal rifugio Dibona al rifugio Cantore nelle Tofane in mezzo alla neve, in quei giacigli fatti di materassi imbottiti di foglie secche di granoturco. Gli anni del campeggio in quelle capanne razionaliste e funzionali, Gellner e Scarpa, geniali, dove tutto era al posto giusto e dove si stava bene e dove ero diventato “capo pattuglia”, i bianchi, i rossi, i blu, i gialli… Il tempo è volato via in un baleno, però devo dire che l’esperienza di Borca, come quella della colonia Agip di Cesenatico, è stata determinante nella mia scelta di diventare architetto.
      Il villaggio ENI è una gemma che deve tornare a risplendere e rivivere, grazie all’impegno e all’interesse di chi ha compreso il prezioso patrimonio lasciatoci da Mattei, Gellner e Scarpa.

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    Lovigi Dario. Author

    La nostra famiglia ha usufruito per ben tre volte delle villette dell’Eni, lui era impiegato alla Irom di Porto Marghera. Anni 1958 , 1960 e 1962, era bellissimo abitare in quelle villette, ogni cosa dal vettovagliamento alle coperte, posate e tante altre cose erano marchiate dal cane a sei zampe. Ho ricordi bellissimi, arrivavamo col trenino delle dolomiti da Calalzo, ci portavano su alle villette con il pulmino, ogni villetta era indipendente con il frigorifero, allora era una novita moderna. Ricordo la grande festa quando venne Enrico Mattei nel 58. Peccato adesso aver venduto tante villette dove hanno speculato rovinando l’integralità di questi gioielli degli anni 50.

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